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Ruth Nussenzweig, que Lutou Contra a Vacina Contra a Malária, Morre aos 89 Anos

Fonte: Neil Genzlinger - The New York Times

Ruth Nussenzweig, que durante meio século seguiu uma das metas mais esquivas da ciência médica, uma vacina contra a malária, que ajudou a levar a pesquisa do estágio aparentemente impossível à beira de uma importante descoberta, morreu no dia 1º de abril de 2018 em Manhattan. Ela tinha 89 anos.

Seu filho Michel disse que a causa foi uma embolia pulmonar.

A Dra. Nussenzweig, que trabalhava no Centro Médico Langone, na Universidade de Nova York, realizou um trabalho inovador sobre malária a partir dos anos 1960, época em que muitos pensavam que as complexidades fatais dessa doença impediam que ela fosse prevenida por meio da vacinação.

Na sua morte, os programas piloto de uma vacina contra a malária, baseados em parte no trabalho da Dra. Nussenzweig, deveriam começar na África.

Chegar a esse ponto exigiu mais do que apenas trabalho duro no laboratório pela Dra. Nussenzweig, que às vezes colaborava com o marido, Victor Nussenzweig, outro eminente pesquisador. Exigia que ela emigrasse e depois emigasse de novo, para escapar da opressão: ela deixou a Áustria durante a ocupação nazista, depois o Brasil, quando passou por uma ditadura militar.

"Tudo isso foi uma lição de sobrevivência que fortaleceu meus recursos e endureceu minha vontade de ser uma cientista", disse ela à revista Science em 2013.

Ruth Sonntag nasceu em 20 de junho de 1928, em Viena. Seus pais, Barouch e Eugenia, eram médicos. A família, embora não particularmente religiosa, era de linhagem judaica, o que os deixou vulneráveis ​​após o Anschluss, a anexação da Áustria pela Alemanha nazista em 1938.

"Minha mãe contou a história de como sua família era de judeus relativamente ricos, que eram assimilados por muitos amigos e conexões não-judeus", disse Michel Nussenzweig por e-mail. “Eles não acreditavam que seriam alvo dos nazistas. No entanto, Barouch, seu pai, foi preso imediatamente após o Anschluss. Eles só puderam partir porque um proeminente amigo austríaco nazista encontrou minha avó na fila para visitar Barouch na prisão e reconhecê-la. Ele foi solto e fugiram imediatamente.

No Brasil, Ruth se matriculou na faculdade de medicina da Universidade de São Paulo.

"Eu estava interessada em pesquisa", ela explicou, "e a única maneira de fazer pesquisa era ir para a faculdade de medicina".

Lá ela conheceu Victor Nussenzweig, um colega de medicina.

“Na época, eu estava mais interessado em fazer política de esquerda do que em ciência”, Victor disse à revista Science, “mas comecei a namorar Ruth e ela me convenceu de que a pesquisa beneficiaria muito mais as pessoas do que a política”

Eles se casaram em 1952. Ruth Nussenzweig recebeu seu diploma de médico em 1953. Ela e Victor se tornaram professores assistentes na universidade e de 1958 a 1960 trabalharam em Paris em uma bolsa de pesquisa. Ele sobrevive a ela.

Outra bolsa de pesquisa, em 1963, enviou-os para N.Y.U. Destinado a ser uma realocação temporária, tornou-se permanente depois que um golpe militar no Brasil em 1964 tornou muito desconfortável para eles permanecerem no país. A Dra. Nussenzweig, no entanto, completou seu Ph.D. trabalhou na universidade de São Paulo em 1968, e o casal continuou a manter laços ali até a morte dela.

Embora sua pesquisa às vezes coincidisse, os Nussenzweigs tinham laboratórios separados em N.Y.U. vários blocos separados. Ruth foi cedo para se concentrar na malária, que é causada por um parasita que é transmitido aos seres humanos por picadas de mosquito. A doença mata centenas de milhares de pessoas todos os anos, principalmente na África Subsaariana.

Um dos primeiros grandes avanços da Dra. Nussenzweig em sua pesquisa ocorreu em 1967, quando descobriu que a irradiação de mosquitos infectados enfraquecia os parasitas, ou esporozoítas, o suficiente para desencadear uma resposta imune quando transmitida aos humanos, em vez de causar a doença em si. Isso sugeriu a possibilidade de uma vacina.

Seu trabalho mais tarde se concentrou em uma proteína nos esporozoítos.

A busca por uma vacina mostrou-se extremamente difícil porque, entre outros fatores, o parasita passa por vários estágios de uma infecção, e há várias cepas de malária. Várias vezes ao longo dos anos, uma vacina parecia iminente, apenas para que os testes falhassem ou produzissem resultados decepcionantes.

No entanto, o trabalho do Dr. Nussenzweig, seu marido e outros cientistas ajudaram a esclarecer como o parasita faz seu estrago e em que ponto ele pode ser interrompido, e isso ajudou a atrair financiamento para a causa de fontes endinheiradas, incluindo Bill e Melinda da Fundação Gates.

Jeffrey Weiser, presidente do departamento de microbiologia no N.Y.U. Escola de Medicina, disse por e-mail que os Nussenzweigs "descobriram o principal alvo para uma vacina contra a malária: uma proteína na superfície de esporozoítos da malária chamada circunsporozoíta, ou CSP".

"Sua perseverança e dedicação inflexíveis a este tópico", acrescentou ele, "lançaram as bases para a primeira vacina licenciada contra a malária em 2015, baseada em CSP."

Este ano, um programa piloto de vacinação, baseado no trabalho do Dr. Nussenzweig e endossado pela Organização Mundial de Saúde, dará a vacina a crianças em Gana, Quênia e Malaui. Mostrou-se ser parcialmente eficaz.

Além do marido e do filho Michel, professor de medicina, o Dr. Nussenzweig deixa outro filho, André, pesquisador de câncer; uma filha, Sonia Nussenzweig Hotimsky, professora de antropologia; e seis netos.

Na entrevista de 2013, a Dra. Nussenzweig reconheceu encontrar obstáculos como uma mulher na ciência.

"Simplesmente não foi aceito que as mulheres pudessem conseguir algo mais", disse ela. Ela acrescentou: "É uma carreira difícil, mas se você persistir, isso dá muita satisfação".

 

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